Codec de audio y video en Windows

Hoy día el contenido multimedia que tenemos en nuestro ordenador (o grabado en CD, DVD, etc) en su mayor parte son archivos codificados y normalmente, comprimidos, ya sea conteniendo datos de audio, o datos de vídeo.

Cuando reproducimos uno de estos archivos necesitamos que tanto el sistema operativo como el reproductor multimedia que utilizamos para su reproducción reconozcan el tipo de archivo de que se trata y por otro que sea capaz de interpretarlo. Para que esto ocurra tenemos a los encargados de la decodificación de estos archivos, que son los Códec.

Pero no solo en esta tema intervienen los códec, también intervienen en cualquier transmisión, tanto de audio como de vídeo, tales como radio por Internet, videoconferencia, telefonía móvil, etc.

Códec es la abreviatura de Codificador – Decodificador. Se trata de una serie de especificaciones implementadas en software, hardware o una combinación de los dos, capaz de transformar un archivo con un flujo de datos (stream) o una señal. Los códecs pueden codificar el flujo, la señal o ambos y decodificar el archivo creado para su reproducción. En esta codificación, cuando se trata de formatos comprimidos, genera una pérdida de datos, ya que a veces se pretende que el archivo resultante sea lo más pequeño posible. En general, cuanta mayor sea la compresión mayor sera la pérdida de datos, por lo que siempre hay que buscar un equilibrio entre el tamaño y la calidad del contenido.

Existen una gran variedad de tipos de archivos codificados, tanto de audio como de vídeo, y cada tipo necesita su códec específico.

Códec de audio:

Los códec de audio estándar hoy día son MP3, que es el códec de audio estéreo comprimido más utilizado, el Ogg Vorbis, que es un códec libre de royalties (derechos de autor) y que admite múltiples aplicaciones, canales y bit-rates y el AC3, que es el códec multicanal (5.1) empleado en aplicaciones de vídeo y en DVD con audio Dolby Digital.

Hay otra gran variedad de códec de audio además de los ya anterirormente citados. Unos son sin pérdida, otros comprimidos (lo que implica pérdidas) y también están los códec de codificación de voz.

Los más habituales son:

– Códec sin perdida:

Se trata de códec sin compresión o con una mínima compresión, como por ejemplo ALAC (Apple Lossles), DST (Direct Stream transfer), FLAC (free Lossles Audio Códec) o RealAudio Lossles.

– Códec comprimidos:

Los principales son MP1 (MPEG audio layer-1), MP2 (MPEG audio layer-2), MP3 (MPEG audio layer-3), AAC (Advanced Audio Coding), Ogg Vorbis, WMA (Windows Media Audio, propietario de Microsoft), AC3 (Dolby Digital A/52) y ADX (usado en videojuegos).

– Códec de voz:

Los códec de voz son utilizados para la transmisión de mensajes de voz, chat, telefonía móvil, etc.
Los principales son HILN (MPEG-4 Parametric audio coding), Perceptual Audio Coding (usado en radio digital y vía satélite), Speex (libre de royalties) GSM (utilizado en telefonía móvil) y otros muchos. Una buena parte de códec de voz corresponden a programas de chat y mensajería instantánea de voz para Internet, siendo estos códec propietarios, por lo que es necesario que las personas que se conecten lo hagan a través del mismo programa.

Códec de Video:

Los códec de vídeo solucionan un problema. Los archivos de vídeo digital ocupan muchísimo espacio, por lo que es necesario comprimirlos para poder manejarlos.

Los principales códec de vídeo son MP4, DVD, WMV (Windows Media Vídeo, propietario de Microsoft) MOV (formato de QuickTime, propietario de Apple), MPG en sus varias versiones, Divx y XviD (este último de libre distribución).

Contenedores:

Los contenedores son archivos codificados que a su vez contienen otros archivos también codificados conteniendo unos audio y otros video. Tanto DVD como MP4, MOD, Divx y XviD pueden considerarse contenedores, necesitando por lo general dos códec, uno que gestione el audio y otro que gestione el vídeo.

Mención especial merece en este apartado el formato AVI. Audio Video Interleave o (Intercalado de Audio y Video) es un formato de archivo que actúa como contenedor de audio y vídeo. Este formato fue definido en 1.992 por Microsoft para sus archivos Vídeo for Windows, siendo adoptado posteriormente por otras muchas empresas. Una característica del formato AVI es que permite almacenar simultáneamente un flujo de vídeo y varios flujos de audio entrelazados, lo que le permite contener varias bandas sonoras en varios idiomas, siendo el reproductor multimedia que lo ejecuta el encargado de gestionar todos estos datos.

Este formato es soportado por MAC OS (Apple), siempre que QuickTime tenga los códec de los formatos que lo componen, bien de forma nativa o bien mediante plugins.
Está considerado como el formato más universal, siendo compatible con la mayoría de sistemas operativos, así como con casi todos los reproductores multimedia.

Podemos considerar al formato AVI como un contenedor de contenedores, ya que puede contener cualquier tipo de formato, no existiendo ningún códec concreto para AVI, aunque normalmente se trata de archivos Divx o XviD. Este es el motivo por el cual en un momento dado tenemos problemas para reproducir un determinado AVI cuando otros los reproducimos sin problemas.

En cuanto a la instalación de estos códec, Windows suele traer los códec propietarios de Microsoft (WMA y WMV), así como MP1, MP2 y MP3. Windows Vista incluye de forma nativa también los códec para DVD. En Windows XP es necesario instalar un programa reproductor de DVD, como WinDVD o PowerDVD, que instalara los códec para DVD en el sistema. En estos casos podemos instalar una versión de evaluación (normalmente de 30 días), ya que pasado este periodo, aunque el reproductor deje de funcionar, los códec si que están ya instalados y podemos reproducir los DVD con el Windows Media Player.

El resto de códec compatibles con las diferentes versiones de Windows están disponibles para su descarga en Internet, tanto en las web de los propietários de los mismos como en paquetes multicódec.

En algunos casos (como el de QuickTime de Apple o el RealPlayer) existen versiones gratuitas del reproductor.

En el caso de Divx, si bien el programa, no es compatible con Windows Vista, si que están disponibles los códec compatibles con este sistema.

XviD es de distribución gratuita de software libre. Es compatible con Windows Vista, pudiendose instalar tanto el programa completo como solo los códec.