Ximage y el formato de imagen WIM

La implementación de imágenes de disco basadas en archivos es una característica fundamental de Windows Vista

Como persona dedicada a la implementación de equipos de escritorio empresariales (Business Desktop Deployment, BDD), Microsoft no suele ofrecerme muchas sorpresas. Es cierto que la compañía me ha facilitado las herramientas necesarias para realizar mi trabajo, pero hace tiempo que no he tenido ese sentimiento de curiosidad por algo nuevo, hasta la aparición de Windows Vista. La instalación de Windows Vista se basa en la implementación de imágenes de disco y este sistema operativo viene acompañado de una herramienta integrada para ello: XImage.
Formato de imagen basada en archivos

Antes de hablar de XImage, es mejor describir el formato de imagen que utiliza: el formato de imágenes de Microsoft Windows (WIM). A diferencia de los formatos de imagen basados en sectores tan comunes estos días, WIM se basa en archivos, lo que hace que ofrezca varias ventajas sobre el resto de formatos:

WIM es un formato de imagen independiente del hardware, lo que significa que una misma imagen puede responder a diferentes configuraciones de hardware.

WIM también permite almacenar varias imágenes en un mismo archivo, por ejemplo, distintos SKU de Microsoft. Las imágenes se pueden almacenar en un mismo archivo con o sin sus aplicaciones principales. Asimismo, una de las imágenes se puede marcar como iniciable, lo que permite iniciar un equipo desde una imagen de disco incluida en el archivo WIM.El formato de archivo WIM también posibilita la compresión y la creación de instancias únicas, lo que reduce significativamente el tamaño de archivo de las imágenes. La creación de instancias únicas es una técnica con la que se pueden almacenar dos o más copias de un archivo en el espacio de una copia. Por ejemplo, si las imágenes 1, 2 y 3 contienen el archivo A, esta técnica almacena sólo una copia del mismo y hace que las tres imágenes señalen a dicha copia.

Con el formato de imagen WIM también se pueden ofrecer imágenes sin conexión. Componentes del sistema, revisiones y controladores se pueden agregar y eliminar sin necesidad de crear una nueva imagen. En lugar de pasar horas actualizando una imagen, como ocurre con Microsoft Windows XP, la actualización se realiza en minutos. Por ejemplo, para agregar una revisión a una imagen de Windows XP, es preciso iniciar la imagen principal, agregar la revisión y volver a preparar la imagen. Con Windows Vista, sólo es necesario ofrecer la imagen sin conexión.

El formato de imagen WIM permite instalar una imagen de disco en particiones de cualquier tamaño, a diferencia de los formatos de imagen basados en sectores, que requieren que se implemente una imagen de disco en una partición que sea del mismo tamaño o mayor que el disco de origen.

Windows Vista proporciona una API para el formato de imagen WIM, denominada WIMGAPI, que los desarrolladores pueden utilizar para trabajar con los archivos de imagen WIM.

Con el formato de imagen WIM la implementación no es destructiva, lo que significa que los datos se pueden mantener en el volumen al que se aplica la imagen puesto que la aplicación de esta última no borra el contenido existente en el disco.
Características de XImage

El propio programa XImage es muy directo, una de las razones por las que me gusta tanto. Es una utilidad simple de línea de comandos que se ejecuta desde un símbolo del sistema o desde el entorno de preinstalación de Microsoft Windows (Windows Preinstallation Environment, Windows PE). En otras palabras, se interactúa con XImage de la misma forma que con Xcopy. Espero que el hecho de que se trate de una utilidad de línea de comandos no desanime a nadie. Por mi parte prefiero que las herramientas de implementación de imágenes de disco que utilizo cuenten con interfaces de este tipo, ya que hacen que resulte extremadamente sencillo crear secuencias de comandos del uso de una herramienta. Y las características de secuencias de comandos en lotes de Windows Vista tienen tanta capacidad que apenas se deben escribir secuencias para que XImage realice determinadas operaciones.

Las características principales de XImage permiten capturar un volumen en un archivo WIM y aplicar un archivo WIM a un volumen. Por ejemplo, el comando que se emplea para capturar la imagen no es más que ximage /capture C: image.wim “Nombre”. Y el comando para aplicar una imagen a un volumen es ximage /apply image.wim 1, donde 1 indica a XImage que debe aplicar la imagen desde un archivo image.wim que tenga el número de índice 1.

Información general de las opciones de la línea de comandos de XImage

/append Anexa una imagen de volumen a un archivo WIM existente

/apply Aplica una imagen de volumen a la unidad especificada

/capture Captura una imagen de volumen en un nuevo archivo WIM

/commit Aplica los cambios realizados en un archivo WIM montado

/compress Establece el tipo de nivel de compresión como ninguna, rápida o máxima

/config Utiliza el archivo especificado para establecer opciones avanzadas

/delete Elimina una imagen de un archivo WIM con varias imágenes

/dir Muestra una lista de los archivos y carpetas que incluye una imagen de volumen

/export Transfiere una imagen de un archivo WIM a otro

/info Devuelve las descripciones XML del almacén correspondientes al WIM especificado

/ref Establece referencias WIM para una operación de aplicación

/scroll Desplaza el resultado para la redirección

/split Divide un archivo WIM existente en varias partes de sólo lectura

/verify Comprueba la existencia de archivos duplicados y extraídos

/mount Monta una imagen, con acceso de sólo lectura, en el directorio especificado

/mountrw Monta una imagen, con acceso de lectura y escritura, en el directorio especificado

/unmount Desmota la imagen montada en el directorio especificado

/? Devuelve parámetros válidos de la línea de comandos para XImage

En mi opinión, existe una capacidad que merece un tratamiento más detallado, sólo porque la considero estupenda; se trata de la capacidad de montar una imagen en un directorio. Permite montar la imagen, modificarla como se hace con cualquier archivo o carpeta del sistema de archivos y a continuación desmontarla. Por ejemplo, se puede montar una imagen del sistema operativo, agregarle controladores de dispositivos y después desmontarla. Ciertamente supera a la capacidad que permite regenerar la imagen de disco desde cero.

Instalación de Windows Vista

Ahora que ya conoce un poco de XImage y el formato de imagen WIM, seguro que se pregunta cómo se realiza la implementación de las imágenes de disco. La instalación de Windows Vista, ya sea una actualización local o una instalación desde cero, es un proceso nuevo y basado por completo en imágenes. Tanto es así que el propio Windows Vista sólo se facilita en el formato de imagen WIM.

De hecho, el proceso de actualización local funciona mejor que en Windows XP. La razón es que la actualización es más bien una instalación limpia en la que se realiza la migración de la configuración, los documentos y las aplicaciones del usuario de la versión anterior de Windows. Una mejor denominación para la actualización local sería un proceso de instalación desde cero pero con mantenimiento de los datos y las preferencias del usuario.

En los siguientes pasos se describe cómo utilizar las herramientas enumeradas para implementar una imagen de disco de Windows Vista:
1. La imagen de Windows Vista se puede mejorar por medio de herramientas de ingeniería de escritorio que proporciona Microsoft para la selección de controladores de dispositivos y componentes opcionales como los idiomas.

2. La imagen se instala en un equipo de prueba, se le agregan las aplicaciones (como Microsoft Office o una aplicación de línea empresarial) y se guarda en la red.

3.La imagen se implementa en el equipo del usuario con herramientas que proporciona Microsoft. La instalación se puede automatizar por completo mediante las nuevas capacidades de secuencia de comandos y archivos de respuesta que se facilitan con Windows Vista. Si se va a realizar la actualización de un equipo desde una versión anterior de Windows a Windows Vista, el programa de instalación migrará los documentos, la configuración y las aplicaciones de los usuarios sin necesidad de la intervención de estos últimos.

Conclusión
XImage y el nuevo formato de imagen WIM son una mejora significativa para Windows Vista. Estas tecnologías ofrecen una forma más rápida y rentable de implementar el nuevo sistema operativo.

El número de imágenes de disco que se deben mantener se reduce, y su mantenimiento resulta mucho más sencillo y requiere menos tiempo. Y gracias al nuevo proceso de instalación basada en imágenes, la implementación de equipos de escritorio se realiza en menos de una hora, no sólo en la instalación del equipo, sino en la migración de los datos de estado de los usuarios.

Nota Las características tratadas en este sitio están sujetas a modificaciones. Puede que algunas de ellas no se incluyan en el producto final por razones técnicas, de marketing u otras.

Por Jerry Honeycutt